source : http://whc.unesco.org/fr/list/370

Construite à la fin du XIe siècle et au début du XIIe, pour abriter les reliques de saint Cuthbert, évangélisateur de la Northumbrie, et de Bède le Vénérable, la cathédrale atteste l’importance du monachisme bénédictin primitif et apparaît comme le monument le plus vaste et le plus achevé de l’architecture normande en Angleterre. L »audace novatrice de sa voûte annonce déjà l’art gothique. Derrière l »enclos de la cathédrale se dresse le château, ancienne forteresse normande qui servit ensuite de résidence aux princes-évêques de Durham.

Cathédrale et château de Durham (Royaume-Uni de Grande-Bretagne et d'Irlande du Nord) © Valerio Li Vigni
Cathédrale et château de Durham (Royaume-Uni de Grande-Bretagne et d’Irlande du Nord) © Valerio Li Vigni

 

Valeur exceptionnelle

L’architecture exceptionnelle du bien illustrant une innovation architecturale ;

L’aspect théâtral de la cathédrale et du château sur le piton rocheux et les relations de cet ensemble avec les notions de beauté du romantisme ;

L’expression physique des pouvoirs spirituel et séculier des évêques palatins du Moyen-âge, qui est transmise par cet ensemble doté d’une défense ;

Les reliques et éléments culturels concrets se rapportant aux trois saints ensevelis dans cet ensemble ;

Le caractère continu de l’utilisation et de la possession du site durant le dernier millénaire, en tant que lieu de culte religieux, d’érudition et de résidence ;

Le rôle du site en tant qu’affirmation politique du pouvoir normand imposé à la nation assujettie, représentant dans le pays l’un des plus forts symboles de la conquête normande de la Grande-Bretagne ;

L’importance des vestiges archéologiques sur le site, qui sont directement liés à son histoire et à son utilisation de manière continue durant le dernier millénaire ;

Les traditions culturelles et religieuses et les souvenirs historiques associés aux reliques de Saint Cuthbert et de Bède le Vénérable, et au caractère continu de l’utilisation et de la possession du site durant le dernier millénaire.

Critère (ii) : La cathédrale de Durham est le monument le plus vaste et le plus achevé de l’architecture « normande » en Angleterre, la petite chapelle castrale constituant de son côté le jalon essentiel dans l’évolution de la sculpture romane au XIe siècle.

Critère (iv) : Quoiqu’on ait voulu faire, à tort, de la cathédrale de Durham le premier monument « gothique » (la filiation des églises élevées au XIIe siècle en Île de France n’est pas évidente), cet édifice, par l’audace novatrice de son voûtement, constitue – comme Spire et Cluny – une sorte de modèle expérimental très en avance sur son temps.

Critère (vi) : Durham a cristallisé autour des reliques de Cuthbert et de Bède les souvenirs de l’évangélisation de la Northumbrie et du monachisme bénédictin primitif.

Description longue

[Uniquement en anglais]

 

Located on a rocky butte overlooking a bend in the Wear River, the monumental array constituted by the cathedral and its outbuildings to the south, and by the castle which inhibits the main access to the peninsula, to the north, makes up one of the best-known cityscapes of medieval Europe.

The history of Durham is linked to that of the transfer of the body of St Cuthbert, the evangelist of Northumbria, who died in 687. In 998 the Saxon community of monks in Durham dedicated a stone ‘White Church’ of which there are no remains. Thus, Durham became a privileged cathedral in which the northern Christian traditions were revived thanks to a monastic community which grew out of the Benedict Biscop foundation around the relics of Cuthbert and Bede.

The present cathedral (1093-11331) constitutes one of the high points in the history of medieval architecture. The elevation of the nave, with the diminishing proportion of the ground arcades, galleries and clerestories, remains close to the Norman models and the system of decoration is revealing of traditional Romanesque aesthetics, which also marks the sober masses of the harmonious facade flanked by two towers that project slightly and were partially rebuilt during the 13th and 14th centuries.

The lantern tower was reconstructed in the 15th century and the crossing of the transept was revaulted on this occasion. The monastic buildings, grouped together to the south of the cathedral, comprise few of their pristine elements but make up a diversified and yet coherent ensemble of medieval architecture which 19th-century restoration, substantial in the cloister and the chapter house, did not denature.

The architectural evolution of the castle, taking place over eight centuries, is even more complex. Of the original Norman foundation, there remains essentially the typical layout comprising a motte to the east and a large bailey to the west. The construction was begun in 1072 by Waltheof, Earl of Northumberland. It was an effective fortress which regularly faced the onslaught of Scottish troops; in the 17th century the military role of the castle gave way to a more residential character which was further accentuated when the castle became part of Durham University in the 19th century.

The present castle is a veritable labyrinth of halls and galleries of different periods, and in its north wing it houses various vestiges of the Romanesque epoch, include the castral chapel, built in 1080.

Durham Cathedral, owing to the innovative audacity of its vaulting, constitutes a type of experimental model which was far ahead of its time. It is the largest and most perfect monument of ‘Norman’ style architecture in England. The small castral chapel for its part marks a turning point in the evolution of 11th-century Romanesque sculpture. Around the relics of Cuthbert and Bede, Durham crystallized the memory of the evangelizing of Northumbria and of primitive Benedictine monastic life.

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